Olivia Mayen-Navarro

Education is power. It gives you the freedom to fully live your life.

Gateway Academic Advising Director a first-generation college student trailblazer

Mayen-Navarro uses her own experience to help other first-gen students navigate college

Mayen-Navarro is a trailblazer in her family.

She’s the second of eight to graduate high school. First to graduate college. First to earn a master’s degree.

But while she’s a trailblazer, she didn’t always feel like she was one. There were times when she felt like being the first meant she was last.

Such are the life and thoughts of a first-generation college student. It’s a path filled with payoff, but it can also be lonely, peppered at times with self-doubt and questions.

“When I moved in to college for the first time, I realized I was doing this fully on my own,” says Olivia. “I wasn’t sure what to bring to college, I didn’t even have a cell phone, and I packed just a suitcase. I didn’t realize all of what going to college entailed. There were times I felt alone and times I had self-doubts.

“First-generation students go through all of this on their own — because there is no one in your family who can understand it, because they’ve haven’t experienced it.”

Olivia’s family understood the value of education and encouraged her to finish high school. That was the goal: finish high school. But Olivia wanted more. She wanted a college degree. As a first-generation student, she felt her family may have been unable to see all the possibilities a college degree could provide to her.

“Being a Latina female from a traditional Mexican family, it was different from the traditional family life of a typical teen. My parents didn’t want me to go away to college. They said, ‘We support you, but why can’t you stay here in Green Bay?’ They didn’t understand me, they didn’t understand why I wanted to go to Oshkosh for college. But that’s where I felt I needed to go.”

Olivia knew leaving home to gain an education was worth it. She wanted something of her own that was apart from her family. And she did it: Olivia earned a bachelor’s degree in Secondary Education in Spanish and ELL from UW-Oshkosh and her master’s degree in Counseling from UW-Milwaukee.

Her connection to education didn’t stop there. The power of education is so important to Olivia that she is making a career of it as an academic adviser at Gateway Technical College. And, using her experiences as a first-generation college student herself, Olivia has become a champion for those who are the first in their own families seeking a college education.

“The journey is a tough one, but it helps you grow as a person and you become a better version of yourself,” says Olivia. “Education gives you freedom. With education, all these opportunities become available, and many doors open for you. You are not restricted to applying for lower paying jobs or being guided by someone else.

“Education is power. It gives you the freedom to fully live your life.”

The journey begins in Mexico

Olivia was born in Mexico and took the path to the United States many others have taken. Her father Leopoldo Navarro Gutierrez immigrated to the United States when she was a toddler, and he was able to eventually bring Olivia and the rest of his family, too. The process took nearly a decade to complete, with OIivia joining her father in Green Bay when she was 14 and entering her freshman year of high school.

Her father worked hard to support his family, Olivia said, sometimes working two jobs to make ends meet. Olivia worked hard in school, too. Despite being unable to speak English her freshman year of high school, she quickly learned and regularly made the honor roll.

A teacher, Ms. Bornbach, saw Olivia’s potential and encouraged her to apply for college – something she says she would not have thought about on her own.

“In my family, we never really talked about post-secondary education. My parents wanted me to graduate high school, earn my high school diploma and help the family. I was a good student, I always studied for my exams, I got good grades, I was never late for class. In my junior year, my teacher pulled me aside and asked me, ‘What are you going to do after high school?’ It was the first time I had thought about what I was going to do. I didn’t have any other answer than to get a job.

“She told me that I had good grades and should think about going to college. I talked to my counselor and said I wanted to be a teacher. She told me my English wasn’t good enough and a four-year college wasn’t a good fit for me. When I told my teacher, she was really upset and said, ‘No, you are good enough to go to college – I’ll help you.’”

During this time, Olivia continued to ponder whether college was the right fit for her.

“It took me a while to comprehend the opportunities. I was completely fine with my life as it was — it was all I knew. But there was this one point, when I was walking home from high school. It was really cold out, my parents couldn’t pick me up, because my dad was working late and my mom didn’t drive. I was walking, thinking about my siblings and thinking of how hard they were all working. They all worked hard, manual labor which was tough on their bodies, some in refrigeration or freezer units all day. They couldn’t always have time for their families, because they couldn’t miss a day of work.

“It hit me then. That’s why I want to go to college: to have a better life and to have options. I wanted to live the American dream — not as others were living it but my version of the American dream. I realized that to do that I needed education.”

College career begins

Helped by a Latina college recruiter, Flora Stapel, and her high school teacher, Olivia enrolled at UW-Oshkosh where she started her teaching degree. As a first-generation college student, the first few weeks were a shock to her.

“I did receive some scholarships, and whenever you receive a scholarship, you go to a dinner. But I always went by myself. When I moved into college, I brought one suitcase, like I was going on a trip — and saw other students showing up with trucks full of items, like TVs, microwaves and other items. I wasn’t prepared for my first week, too. Such as textbooks, I didn’t realize you had to buy them ahead of time.

“You begin to feel anxious and question yourself. And who do you talk to for this? No one in your family has gone through this before. And, speaking of family, you miss your family. Latinos, we come from a very family-oriented culture. The whole family experience is that you are always around people that you love, and love you — and you feel completely alone when you move away for college.”

Olivia not only survived, she thrived, earning a bachelor’s degree and master’s degree. She has passed along her experiences to two nieces, too, encouraging them to consider college and all that it has to offer. They both have followed in their aunt’s footsteps, one in UW-Milwaukee’s Nursing program and the other in UW-Green Bay’s Education program.

Olivia uses that background to help other students, most notably those seeking to gain a college degree as first-generation students.


La Directora de Asesoría Académica de Gateway es una estudiante universitaria pionera de primera generación

Mayen-Navarro comparte su propia experiencia para ayudar a los estudiantes de primera generación a conocer la universidad

Olivia Mayen-Navarro es una pionera en su familia.

Ella es la segunda integrante de su familia, de un total de ocho, en graduarse de la escuela secundaria. Fue la primera en graduarse de la universidad. Fue la primera en obtener un grado de maestría.

A pesar de ser una pionera, no siempre sintió que lo fuera. En algunas ocasiones sentía que ser la primera significaba ser la última.

Esa es la vida y los pensamientos de una estudiante universitaria de primera generación. Es un camino lleno de recompensas, pero también puede ser un camino solitario y, algunas veces, lleno de preguntas e inseguridades.

«Cuando me mudé a la universidad por primera vez, me di cuenta de que lo estaba haciendo completamente por mi misma», dice Olivia. «No estaba segura de lo que debía llevar a la universidad, ni siquiera tenía un celular y empaqué solo una maleta. No tenía idea de todo lo que implicaba ir a la universidad. Hubo ocasiones en las que me sentía sola y otras ocasiones en las que sentía inseguridad.

«Los estudiantes de primera generación pasan por todo esto por sí mismos, ya que sus familias no pueden comprender la situación debido a que nunca la han vivido».

La familia de Olivia comprendió el valor de la educación y la animó a terminar la escuela secundaria. Esa era la meta: terminar la escuela secundaria. Pero Olivia quiso ir más lejos. Ella quería un título universitario. Como estudiante de primera generación, sentía que su familia no entendía todas las posibilidades que un título universitario podría brindarle.

«Al ser una mujer latina de una familia mexicana tradicional, tenía una vida diferente a la de una adolescente común con una familia tradicional. Mis padres no querían que me mudara para ir a la universidad. Me dijeron: «Cuentas con nuestro apoyo, pero ¿por qué no te quedas aquí en Green Bay?». No me entendían, no entendían por qué quería irme a Oshkosh para ir a la universidad. Pero, en ese momento, sentía que necesitaba irme».

Olivia sabía que dejar su hogar para estudiar iba a valer la pena. Quería hacer algo por sí misma y para eso debía alejarse de su familia. Y lo hizo:  Olivia obtuvo una licenciatura en educación secundaria de español y enseñanza del idioma inglés (ELL, English Language Learning, por sus siglas en inglés) en la Universidad de Wisconsin-Oshkosh y una maestría en consejería de educación en la Universidad de Wisconsin-Milwaukee.

Su conexión con la educación no se detuvo ahí. El poder de la educación es tan importante para Olivia que ahora ejerce su profesión como asesora académica en Gateway Technical College. Además, gracias a sus propias experiencias como estudiante universitaria de primera generación, Olivia se ha convertido en una defensora de aquellos que son los primeros en sus familias que buscan ingresar a la universitaria.

«El viaje es duro, pero te ayuda a crecer como persona y te conviertes en una mejor versión de ti mismo», dice Olivia. «La educación te da libertad. Gracias a la educación, se presentan todas estas oportunidades y se te abren muchas puertas. No tienes la restricción de solicitar trabajos con bajos ingresos o tener que estar bajo la influencia de otra persona.

«La educación es poder. Te da la libertad de vivir plenamente tu vida».

El viaje comienza en México

Olivia nació en México y emigró a los Estados Unidos como muchas otras personas lo han hecho. Su padre, Leopoldo Navarro Gutiérrez, emigró a los Estados Unidos cuando Olivia era pequeña y, posteriormente, pudo llevarse a Olivia, a su esposa Evalia Muro y al resto de su familia también. El proceso tardó cerca de una década en completarse, cuando Olivia se reencontró con su padre en Green Bay a la edad de 14 años e ingresó a su primer año de escuela secundaria.

Olivia dice que su padre trabajaba muy duro para mantener a su familia, a veces contaba con dos trabajos para poder llegar a fin de mes. Olivia también se esforzó mucho en la escuela. A pesar de no hablar inglés en su primer año de escuela secundaria, aprendió rápidamente y aparecía frecuentemente en el cuadro de honor.

Una profesora, la Sra. Bornbach, vio el potencial de Olivia y la animó a aplicar para la universidad. Olivia dice que es algo que no habría pensado por sí sola.

«En mi familia, nunca hablábamos sobre la educación universitaria. Mis padres querían que me graduara de la escuela secundaria, obtuviera mi diploma y ayudara a la familia. Era una buena estudiante, siempre estudiaba para mis exámenes, tenía buenas calificaciones, nunca llegué tarde a clase. Cuando estaba en tercer año de secundaria, mi profesora me pidió hablar con ella en privado y me preguntó: «¿Qué vas a hacer cuando termines la escuela secundaria?». Fue la primera vez que pensé sobre qué iba a hacer en el futuro. Mi única respuesta fue que debía conseguir un trabajo.

«Me dijo que tenía buenas calificaciones y debería considerar ir a la universidad. Hablé con mi asesora y le dije que quería ser profesora. Ella me dijo que mi inglés no era lo suficientemente bueno y que una carrera universitaria de cuatro años no era adecuada para mí en ese momento. Cuando le conté a mi profesora, se molestó bastante y me dijo: «No, tú eres lo suficientemente buena para ir a la universidad. Yo te ayudaré».

Durante este tiempo, Olivia continuó reflexionando si la universidad era la opción correcta para ella.

«Me tomó algo de tiempo comprender las oportunidades que la universidad me brindaría. Sentía que mi vida estaba bien tal y como estaba. Eso era todo lo que sabía. Pero ocurrió algo una vez que caminaba a casa desde la escuela secundaria. Hacía mucho frío afuera, mis padres no podían venir a buscarme porque mi padre trabajaba hasta tarde y mi madre no sabía conducir. Mientras caminaba, pensaba en lo duro que trabajaban todos mis hermanos. Todos trabajaban muy duro, el trabajo manual les ocasionaba daños corporales, algunos de ellos trabajaban todo el día en unidades de refrigeración o congeladores. No siempre tenían tiempo para dedicarle a sus familias, ya que no podían faltar ningún día al trabajo.

«Entonces ahí me di cuenta. Ese fue el motivo por el que quería estudiar en la universidad: tener una mejor calidad de vida y más oportunidades. Quería vivir el sueño americano, pero no como otras personas lo viven, sino crear mi propia versión del sueño americano. Me di cuenta que para lograrlo, necesitaba educación».

Comienza la formación profesional en la universidad

Con la ayuda de Flora Stapel, una reclutadora universitaria de origen latino, y su profesora de la escuela secundaria, Olivia se matriculó en la Universidad de Wisconsin-Oshkosh, donde comenzó su carrera para obtener su título de profesora. Como estudiante universitaria de primera generación, las primeras semanas fueron extremadamente difíciles.

«Recibí muchas becas y, siempre que recibes una beca, debes asistir a una cena. Pero siempre iba sola. Cuando me mudé a la universidad, llevé solo una maleta, parecía que iba de excursión. Luego vi que otros estudiantes llegaban con camiones llenos de artículos como televisores, hornos microondas y otras cosas. Tampoco estaba lista para mi primera semana. No sabía que era necesario comprar libros de texto con anticipación.

«Empiezas a sentir ansiedad e inseguridad. ¿Y con quién puedes hablar sobre esas cosas? Ningún familiar tuyo ha pasado por esto antes. Y, hablando de familiares, extrañas a tu familia. Las personas de origen latino tenemos una cultura bastante orientada a la familia. En nuestra cultura siempre estamos rodeados de personas que amas y te sientes completamente sola cuando te mudas lejos para ir a la universidad».

Olivia no solo sobrevivió, sino que prosperó y obtuvo una licenciatura y un grado de maestría. También transmitió sus experiencias a dos sobrinas, motivándolas a estudiar en la universidad y entender todo lo que ofrece. Ambas siguieron los pasos de su tía, una estudia enfermería en la Universidad de Wisconsin-Milwaukee y la otra estudia pedagogía en la Universidad de Wisconsin-Green Bay.

Olivia comparte su experiencia para ayudar a otros estudiantes, especialmente a aquellos estudiantes de primera generación que quieren obtener un título universitario.